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土星の衛星レアにリング存在か?

 カッシーニ探査機の観測データから、土星の衛星レアにリングがあるらしいことがわかりました。リングといえば、かつては土星だけにあるものと思われていたが、現在では木星以遠の全惑星にリングが存在することが知られています。そしてついに、惑星だけでなく衛星にもリングらしきものがあるというのがわかってきました。

 土星の衛星の中ではタイタンに次いで2番目に大きい衛星レアのまわりに、固体粒子でできた幅広い円盤と、少なくともひとつのリング(環)があるらしいことが、NASAのカッシーニ探査機が得たデータを解析したGeraint Jones氏らの研究によって示されました。

土星の衛星レアと、それを取り巻く固体粒子の想像図

土星の衛星レア080314


 レアを取り巻く円盤の差し渡しは少なくとも数千キロメートルで、円盤を構成する粒子のサイズは数ミリメートルから数十センチメートル程度とされています。さらにその外側の、衛星中心から5000kmあたり(レアの半径の8倍)まで、細かい粒子が分布しているかもしれないといいます。

 このような粒子の円盤がいつ・どのようにして形成されたかおおいに関心があるところです。想像をたくましくしくすると、レアが形成された段階ですでに存在していたのでは、というものです。細かい粒子などが合体して小惑星になっていき、その小惑星が成長して惑星・衛星になるときに取り残された粒子などが円盤になっているというものです。

 となるとこの円盤の形成された年代は太陽系よりも新しいのではないか、という大胆な仮説です。衛星形成の進化途上にあるもの、とするとひょっとしたら今までにない発見かもしれません。



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